Come mangiano gli orsi polari quando non c’è ghiaccio marino? Non bene, rileva lo studio

Per gli orsi polari, l’estate non è sicuramente il periodo in cui la vita è facile.

Sono predatori all’apice, potenti cacciatori e, come gli Inuit e gli scienziati ricercatori sanno da tempo, preferiscono un buon pasto grasso a base di foca, catturata dal ghiaccio marino.

Ma durante i periodi dell’anno in cui non c’è ghiaccio marino – e quei periodi lo sono diventando più lungoa causa dei cambiamenti climatici causati dall’uomo, i guadagni sono molto più magri.

In un nuovo studio pubblicato martedì in Comunicazioni sulla natura Guidati dall’US Geological Survey (USGS), gli scienziati hanno utilizzato tracciamento GPS, collari video, analisi del sangue e altri dati per monitorare la vita di 20 orsi polari nel corso di tre settimane estive vicino a Churchill, Man.

Alcuni orsi, come previsto, sono rimasti a terra e hanno fatto ben poco, conservando energie e vivendo di riserve di grasso, quasi come se fossero ibernati.

Grande orso polare sull'erba con collare per fotocamera, che sembra dormire.
Venti orsi sono stati dotati di collari fotografici e monitorati tramite GPS per circa tre settimane ciascuno, per vedere cosa mangiavano e cosa facevano quando non potevano usare il ghiaccio marino per cacciare. Alcuni si procuravano cibo per gran parte della giornata, vagando e nuotando, ma altri rimanevano sulla terra per risparmiare energia. (Anthony Pagano/US Geological Survey)

Altri si arrampicavano per procurarsi il cibo, alla ricerca di bacche e piante, masticando corna o uccelli – o, nel caso di una femmina di tre anni, nuotando per un totale di 175 km nelle fredde acque della Baia di Hudson, fermandosi a riposare su un carcassa di beluga che cercò brevemente di mangiare.

Una gamma impressionante di tattiche, ma nonostante ciò quasi tutti gli orsi hanno perso peso, in media circa un chilogrammo al giorno.

“Quello che abbiamo scoperto è che avevano tutti questi comportamenti diversi e molte strategie energetiche e nessuna di queste era in grado di prevenire la perdita di peso”, ha detto la coautrice Karyn Rode, una biologa ricercatrice della fauna selvatica presso l’Alaska Science Center dell’US Geological Survey che studia gli orsi polari da più di 25 anni.

“Ciò a cui il nostro studio stava realmente arrivando era quali sono i limiti alla capacità di adattamento degli orsi polari.”

GUARDA | Le riprese video del collare mostrano come mangiavano gli orsi polari senza cacciare sul ghiaccio marino:

Rischio di fame sulla terraferma

Gli orsi polari hanno la reputazione di creature resilienti, adattabili o addirittura opportunisti come predatori.

In un Rapporto 2022 da Polar Knowledge Canada, i custodi della conoscenza Inuit delle comunità Nunavut di Pangnirtung e Kimmirut hanno condiviso come cambiano i movimenti degli orsi senza ghiaccio.

“Quando il ghiaccio marino si forma, gli orsi stanno maggiormente sul ghiaccio. Quando il ghiaccio scompare, non puoi dire dove siano gli orsi”, ha detto Joe Arlooktoo di Kimmirut nel rapporto, sottolineando che dipende da dove si trova la loro preda.

Numerosi orsi polari su una spiaggia.
Un’immagine catturata da uno dei collari della fotocamera mostra diversi orsi sulla spiaggia vicino a Churchill. Durante il periodo di studio che ha seguito le tracce degli orsi per circa tre settimane tra agosto e settembre, alcuni hanno vagato per la costa in cerca di cibo. (Indagine geologica degli Stati Uniti)

Il nuovo studio è stato ispirato in parte dalle osservazioni delle comunità artiche, ha affermato Rode. Queste osservazioni hanno spinto gli scienziati dell’USGS, della Washington State University e dell’Environment and Climate Change Canada (ECCC) a quantificare tali movimenti, in termini di energia e assunzione di cibo.

Il monitoraggio è durato solo circa tre settimane per ciascun orso, nei mesi di agosto e settembre del 2019, 2021 e 2022.

Ma i ricercatori hanno anche calcolato cosa potrebbe accadere dopo: quanto tempo gli orsi potrebbero resistere se non trovassero più calorie da qualche parte.

Alcuni avevano le riserve di grasso per sopravvivere, ma altri, suggeriscono i numeri, sarebbero prossimi alla fame prima della fine di novembre. È allora che, in media nel decennio precedente, il ghiaccio marino si riforma nella parte occidentale della Baia di Hudson.

Solo uno dei 20 orsi, un giovane orso polare maschio, ha guadagnato peso durante lo studio.

Anche se il suo collare video non ha funzionato, gli esami del sangue hanno mostrato che il bambino di quattro anni ha individuato l’unica fonte di cibo ad alto contenuto di grassi che gli orsi polari potrebbero trovare sulla terra: una grande carcassa di mammifero marino portata a riva, probabilmente una foca o un beluga.

“A meno che non possano incontrare qualcosa del genere, non prevediamo che la perdita di peso che abbiamo visto sarebbe diversa durante altre parti dell’anno quando sono a terra”, ha detto Rode.

Il professore dell’Università di Alberta Andrew Derocher, che non ha preso parte a questa ricerca ma ha sottoposto il documento a revisione paritaria, ha studiato gli orsi polari nell’Artico per più di 40 anni e ha scritto per primo sull’impatto del cambiamento climatico sugli orsi polari. tre decenni fa.

Dice che il nuovo studio adotta un “approccio elegante”, mettendo insieme molti tipi di dati per confermare cosa significano i periodi senza ghiacci per gli orsi polari.

“Ci sono davvero pochissime indicazioni che ci sia abbastanza cibo sulla terra perché gli orsi polari possano guadagnarsi da vivere”, ha detto Derocher.

Il biologo tiene la bocca aperta su un orso polare tranquillizzato per scopi di ricerca.
Il biologo Andrew Derocher studia gli orsi polari nella Baia di Hudson e altrove da più di 40 anni. Quando ha iniziato, ha detto che la popolazione era “grassa e felice”, ma più recentemente, la diminuzione del ghiaccio marino ha reso la caccia più difficile. (Inserito da Andrew Derocher)

Quando iniziò a lavorare a Churchill negli anni ’80, dice che gli orsi erano “grassi e felici”.

Sulla terra, gli orsi uccidevano uccelli, mangiavano uova o cercavano piante, con i denti macchiati di mirtilli. Ma non dovevano preoccuparsi, ha detto, a differenza di alcuni dei raccoglitori più vigorosi, o forse disperati, osservati nel presente studio.

“Gli orsi stanno facendo quello che hanno sempre fatto”, ha detto Derocher.

“Ciò che è chiaro da questo… nuovo studio, è che qualunque sia il bagaglio di trucchi che hanno avuto, e che li hanno usati probabilmente per migliaia e migliaia di anni, non sarà sufficiente.”

Grande orso polare tra le piante
Lo stile di vita dell’orso polare prevede l’aumento di peso quando è possibile cacciare sul ghiaccio marino, dice Derocher, un caso di “sopravvivenza del più grasso” in modo che l’orso non muoia di fame quando nel menu non c’è altro che piante e bacche. (David McGeachy)

Limiti dell’adattamento

Gli orsi polari sono classificati come a specie di particolare interesse dal Comitato sullo stato della fauna selvatica in pericolo di estinzione in Canada (COSEWIC) e come vulnerabile dall’Unione internazionale per la conservazione della natura (IUCN), principalmente a causa della perdita di ghiaccio marino.

Esistono 19 sottopopolazioni riconosciute di orsi polari a livello globale. Mentre alcuni si sono ripresi dalle perdite legate alla caccia, ci sono prove che due di essi hanno già visto un calo legato al ghiaccio marino, secondo la IUCN, compreso il gruppo occidentale della Baia di Hudson vicino a Churchill.

“Altri due o tre decenni di riscaldamento potrebbero essere sufficienti per spingere la popolazione oltre il limite, dove il tasso di declino viene accelerato e la popolazione diventa rapidamente molto più piccola di quanto non sia attualmente”, ha affermato Derocher.

Entro la metà del secolo, gli orsi polari potrebbero non essere in grado di sopravvivere fino a Churchill, ha detto, un futuro anch’esso previsto in un 2012 recensione di cui è coautore insieme al leggendario ricercatore sugli orsi polari Ian Stirling.

Recare sulla spiaggia con erba
Secondo l’Unione Internazionale per la Conservazione della Natura, ci sono prove di un declino correlato al ghiaccio marino in due sottopopolazioni di orsi polari, comprese quelle della Baia di Hudson occidentale. (Andrea Derocher)

Oltre a ridurre le emissioni per rallentare il riscaldamento, Derocher afferma che gli esseri umani possono aiutare gli orsi polari a sopravvivere limitando altri tipi di mortalità, come sparare agli orsi problematici. Alcuni Comunità artiche hanno seguito l’esempio di Churchill, Man., mettendo in sicurezza i rifiuti e utilizzando tattiche non letali per tenere lontani gli orsi senza ucciderli.

Più a nord, il principale terreno di caccia del ghiaccio marino durerà più a lungo, ha detto Derocher, ma non sarà risparmiato dal cambiamento climatico.

“In definitiva, l’Artico si sta riscaldando nella sua totalità e tutte le popolazioni saranno colpite dalla perdita di ghiaccio marino in futuro”.

Per gli orsi polari, l’estate non è sicuramente il periodo in cui la vita è facile. Sono predatori all’apice, potenti cacciatori e, come gli Inuit e gli scienziati ricercatori sanno da tempo, preferiscono un buon pasto grasso a base di foca, catturata dal ghiaccio marino. Ma durante i periodi dell’anno in cui non c’è ghiaccio…

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