Frammenti di un asteroide dall’origine misteriosa vengono trovati fuori Berlino

Gli scienziati hanno trovato pezzi di un meteorite caduto vicino a Berlino poco dopo la mezzanotte del 21 gennaio. Si tratta di un ritrovamento raro, proveniente da un asteroide identificato poco prima che entrasse nell’atmosfera terrestre. Soltanto una manciata di eventi del genere nel recente passato hanno permesso agli astronomi di tracciare l’origine di una roccia in arrivo nel sistema solare.

Le prime analisi dei frammenti hanno mostrato qualcosa di altrettanto raro. Il meteorite è un aubrite, una classe dalle origini sconosciute che alcuni scienziati sostengono possa essere pezzi del pianeta Mercurio. Sono così rari che costituivano solo 80 dei circa 70.000 meteoriti raccolti sulla Terra prima dell’evento del mese scorso.

“È davvero emozionante”, ha detto Sara Russell, un’esperta di meteoriti al Museo di storia naturale di Londra. “Ci sono pochissimi aubrites.”

L’asteroide che divenne il meteorite (o meglio i frammenti di meteorite) fu inizialmente avvistato da Krisztián Sárneczky, un astronomo ungherese, tre ore prima che colpisse l’atmosfera terrestre. Una rete di telecamere ha monitorato la roccia in arrivo, 2024BX1, poiché cadde vicino a Ribbeck, un villaggio fuori Berlino. Le stime suggeriscono che la roccia fosse minuscola, meno di un metro di dimensione. Faceva comunque un lampo brillante che le fotocamere di molte parti d’Europa ripresero.

Non appena apprese la notizia della caduta del meteorite, Peter Jenniskens, un astronomo presso l’Istituto SETI in California, ho comprato un biglietto aereo.

“Sabato pomeriggio l’ho saputo”, ha detto. “Sabato a tarda sera ero su un aereo per Berlino.”

Durante una sosta di nove ore a Newark, il dottor Jenniskens calcolò dove avrebbero potuto essere trovati i pezzi del meteorite in modo che, quando atterrò lunedì mattina presto, lui e quasi due dozzine di studenti e volontari avrebbero potuto iniziare immediatamente a cercare i frammenti.

Per giorni hanno trascinato i campi intorno a Ribbeck. “Non siamo riusciti a trovare nulla”, ha detto.

Ma quel giovedì, 25 gennaio, una squadra polacca di cacciatori di meteoriti annunciò di aver trovato il primo pezzo del meteorite. “Potrebbero mostrarci cosa cercare”, ha detto il dottor Jenniskens. I meteoriti non erano neri, come ci si aspettava dal passaggio nell’atmosfera, ma chiari, come le rocce terrestri.

Con queste informazioni, in sole due ore un membro del team del dottor Jenniskens, uno studente della Freie Universität di Berlino di nome Dominik Dieter, ha trovato un meteorite appoggiato sul terreno. Altri furono rapidamente individuati.

“È stato incredibile”, ha detto il dottor Jenniskens. “Abbiamo trovato oltre 20 frammenti.”

I ricercatori del Museo di Storia Naturale di Berlino hanno analizzato i minerali presenti nei frammenti utilizzando una microsonda elettronica. Ciò ha rivelato che le rocce sembravano essere aubrites. Era la prima volta che tali meteoriti venivano raccolti in una caduta tracciata.

La fonte delle aubriti, che prende il nome dalla città francese di Aubres vicino a dove furono trovate per la prima volta, rimane misteriosa, poiché la loro composizione non corrisponde ad altre fonti conosciute di meteoriti nel sistema solare. Alcune ricerche hanno suggerito che si tratti di frammenti del pianeta Mercurio, ma non tutti gli scienziati supportano questa storia delle origini.

Se gli aubriti provenissero direttamente da Mercurio, 2024 BX1 avrebbe dovuto avere origine nel sistema solare interno. Tuttavia, ripercorrendo il suo percorso, sembra che l’orbita iniziale dell’asteroide fosse quella iniziale molto più ampio e fuori dall’orbita terrestre.

“Pertanto questo oggetto non potrebbe essere arrivato a noi direttamente da Mercurio”, ha detto Marc Fries, uno scienziato planetario del Johnson Space Center della NASA.

È possibile, tuttavia, che gli aubriti siano stati espulsi da Mercurio molto tempo fa nella fascia degli asteroidi tra Marte e Giove, formando un gruppo chiamato asteroidi di tipo E. L’orbita di 2024 BX1 non esclude completamente questa ipotesi, anche se il Dr. Fries rimane scettico.

Qualunque sia la loro origine, i frammenti di 2024 BX1 si riveleranno scientificamente affascinanti. “Sono sicuro che sarà una priorità scoprire qual è la sua composizione e come si confronta con altri meteoriti”, ha detto il dottor Russell.

Anche monitorare asteroidi così piccoli prima che colpiscano l’atmosfera terrestre è fondamentale difendere il pianeta dagli asteroidi. Davide Farnocchia, del Centro per gli studi sugli oggetti vicini alla Terra della NASA, ha affermato che gli oggetti più piccoli provenienti dallo spazio passano sempre inosservati, ma possono creare problemi alle persone a terra, come il Meteora di Chelyabinsk larga 65 piedi esploso sulla Russia nel 2013 ferendo centinaia di persone. Conoscere in anticipo le traiettorie potrebbe dare alle persone il tempo di mettersi in salvo.

“Se potessi inviare un avvertimento, nessuno si farebbe male”, ha detto.

Gli scienziati hanno trovato pezzi di un meteorite caduto vicino a Berlino poco dopo la mezzanotte del 21 gennaio. Si tratta di un ritrovamento raro, proveniente da un asteroide identificato poco prima che entrasse nell’atmosfera terrestre. Soltanto una manciata di eventi del genere nel recente passato hanno permesso agli astronomi di tracciare l’origine di una…

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