La genealogia genetica sta risolvendo casi una volta ritenuti irrisolvibili. Non tutte le forze di polizia possono permettersi di utilizzarlo

Mentre sempre più forze di polizia risolvono casi irrisolti vecchi di decenni con l’aiuto della genealogia genetica, la polizia di Montreal deve ancora fare un passo avanti importante su un caso tutto suo.

La mancanza di progressi – almeno pubblicamente – sta sollevando preoccupazioni sulle priorità del dipartimento di polizia di Montreal in un momento in cui sia la Sûreté du Québec che la vicina polizia di Longueuil hanno utilizzato nuovi metodi forensi per risolvere casi a lungo ritenuti irrisolvibili.

La primavera scorsa, la polizia di Longueuil ha risolto l’omicidio di Sharron Priore e nel 2022, la polizia provinciale del Quebec ha rintracciato l’uomo sospettato di omicidio Guylaine Potvin, un 19enne ucciso a Saguenay quasi 24 anni fa. Ora è sotto processo per omicidio di primo grado e violenza sessuale.

Entrambi i casi hanno analizzato il DNA del cromosoma Y – che traccia l’ascendenza paterna – per aiutare ad abbinare un profilo sconosciuto con un potenziale cognome. Armata di nuove piste, la polizia ha quindi utilizzato le tradizionali tecniche di polizia per individuare un sospetto.

Stéphane Luce gestisce un’organizzazione senza scopo di lucro che sensibilizza sui casi di persone scomparse e di omicidio irrisolti in Quebec. Dice che era ora che Montreal vincesse.

IL Dipartimento di polizia della città di Montreal (SPVM) ha creato un’unità per i casi irrisolti nella primavera del 2019 che ora conta otto investigatori.

“Con questa nuova tecnologia potrebbe essere una buona cosa per gli investigatori mettere il naso in un dossier e scoprire se c’è del DNA e del DNA buono su cui lavorare”, ha detto Luce, presidente dell’Associazione. Omicidi e sparizioni irrisolti in QuebecC.

Foto scolastica degli anni '80 di un ragazzo sorridente
Stéphane Gauthier fu rapito mentre andava a incontrare sua madre e il suo fidanzato nel quartiere Plateau di Montreal il 21 dicembre 1982. (Omicidi irrisolti e sparizioni del Quebec)

L’organizzazione di Luce ha spinto la SPVM a riesaminare diversi omicidi irrisolti, compreso quello del dodicenne Stéphane Gauthierche fu rapito e assassinato poco prima di Natale nel 1982.

Luce ritiene che il caso di Gauthier sia un candidato perfetto per i test genetici avanzati perché sulla scena del crimine è stato trovato DNA non identificato.

“L’assassino potrebbe portare ad altri omicidi avvenuti negli anni ’70 e ’80 (a Montreal)”, ha detto Luce, che crede che il caso di Gauthier potrebbe essere risolto rapidamente se l’SPVM lo prendesse sul serio.

L’SPVM ha affermato che è impossibile quantificare quanti casi potrebbero beneficiare della genealogia genetica. Dagli anni ’80, nei suoi libri contabili figurano centinaia di omicidi irrisolti.

In una e-mail, un portavoce del dipartimento ha semplicemente affermato che l’unità per i casi irrisolti sta “lavorando attivamente su una serie di file relativi ai progressi tecnologici nell’identificazione del DNA”.

Più recentemente, Montreal ha collaborato con la polizia provinciale dell’Ontario per aiutare a risolvere l’omicidio di Jewell Parchman Langford, una donna del Tennessee scomparsa a Montreal nel 1975.

Il suo corpo è stato ritrovato nel fiume Nation vicino a Casselman, Ontario, tra Montreal e Ottawa, circa un mese dopo la sua scomparsa. Ma per decenni, la sua identità è rimasta un mistero finché l’OPP non ha utilizzato la genealogia genetica per trovare i suoi parenti.

L’anno scorso, l’OPP ha accusato Rodney Nichols, un ex Montrealer, con il suo omicidio. Nichols è stato estradato in Canada dalla Florida lo scorso dicembre.

Toronto è leader nella genealogia genetica

Quando il DNA viene trovato sulla scena del crimine, viene confrontato con i campioni presenti nel database nazionale, che archivia il DNA dei criminali condannati.

Ma se non c’è corrispondenza, “stai praticamente cercando un ago in un pagliaio”, ha detto il sergente della polizia di Toronto. Steve Smith, che supervisiona l’unità dei casi irrisolti di Toronto.

La genealogia genetica investigativa crea un diverso tipo di profilo DNA. Una volta caricato in un database di antenati, mostra come il tuo campione è imparentato con altre persone nel mondo, in altre parole, chi condivide il tuo DNA. Da lì, i genealogisti possono costruire alberi genealogici ed eliminare un sospetto.

La polizia di Toronto ha visto per la prima volta il potenziale della genealogia genetica investigativa dopo che è stata utilizzata per aiutare a risolvere l’omicidio di una bambina di nove anni avvenuta nel 1984. Cristina Jessop.

Foto scolastica di una bambina negli anni '80.
La foto scolastica di Christine Jessop, una bambina di nove anni, scomparsa nel 1984. La polizia di Toronto ha annunciato di aver risolto il caso irrisolto nell’ottobre 2020. (Dispensa)

Nel 2019, la polizia di Toronto ha collaborato con Otramun laboratorio privato a Houston, in Texas, per creare un profilo sospetto a partire dalle prove del DNA conservate.

Da lì, il profilo è stato caricato in un database di antenati del DNA per individuare potenziali parenti. Ciò ha consentito ai genealogisti di creare un albero genealogico che alla fine ha portato gli investigatori a Calvin Hoover, morto nel 2015.

La capacità di risolvere i casi utilizzando test genetici avanzati era ovvia, ma Toronto aveva bisogno di finanziamenti solidi poiché i test costano tra i 7.000 e i 10.000 dollari, ha affermato Smith.

Nel 2022, il servizio di polizia di Toronto ha ricevuto una sovvenzione di 1,5 milioni di dollari dal Ministero dell’avvocato generale dell’Ontario.

La sovvenzione triennale copre il costo dei test genetici e ha aiutato le forze di polizia ad assumere cinque genealogisti.

“(Siamo) fortunati ad avere i genealogisti perché a volte negli Stati Uniti possono addebitare fino a 280 dollari l’ora per la genealogia. Quindi abbiamo cercato di renderlo il più conveniente possibile”, ha detto Smith.

L'uomo in giacca e cravatta guarda gravemente nella telecamera.
Det.-Sgt. Steve Smith, supervisiona l’unità dei casi irrisolti del servizio di polizia di Toronto. Una sovvenzione provinciale di 1,5 milioni di dollari ha permesso loro di effettuare test genetici più avanzati sulle prove del DNA. Negli ultimi due anni, tali finanziamenti li hanno aiutati a risolvere 21 casi. (Servizio di Polizia di Toronto)

La sovvenzione finanzia circa 36 casi all’anno, un mix di omicidi storici, violenze sessuali e resti umani non identificati.

La metà proviene da Toronto e il resto proviene da altre forze di polizia dell’Ontario, che possono anche accedere ai test e alle competenze del programma.

Gli investigatori hanno innanzitutto dato priorità agli omicidi “a stretto contatto” – percosse, strangolamenti, accoltellamenti – così come agli omicidi che includevano aggressioni sessuali degli anni ’70, ’80 e ’90 in cui la polizia ritiene di avere un campione del DNA dell’autore del reato.

“Il DNA non era realmente conosciuto a quel tempo”, ha detto Smith. “Quindi i delinquenti non avevano davvero paura di lasciare i loro fluidi corporei sulle scene.

Utilizzando la sovvenzione del procuratore generale, 21 casi sono stati risolti utilizzando la genealogia genetica investigativa, compresi gli omicidi del 1983 di Erin Gilmour e Susan Tice.

Altri 12 casi sono in attesa che la conferma del DNA venga chiusa.

“È enorme per tutti i soggetti coinvolti”, ha detto Smith.

Il successo di Toronto non è passato inosservato. Smith ha detto di sapere che altri dipartimenti di polizia hanno scritto ai rispettivi governi provinciali per vedere se possono ottenere una sovvenzione simile.

“Anche una sovvenzione federale che coprirebbe tutto il Canada sarebbe sorprendente”, ha detto Smith.

Nessuna borsa di studio speciale in Quebec

Uno dei casi di freddo più famosi in Quebec è stato PrioreL’omicidio del 1975. La sedicenne è scomparsa mentre si recava in una pizzeria nel quartiere Pointe-St-Charles di Montreal per incontrare gli amici. Il suo corpo è stato ritrovato tre giorni dopo in una zona boscosa a Longueuil, sulla costa meridionale di Montreal.

Sebbene sulla scena del crimine sia stato trovato del DNA, non ce n’era abbastanza per essere testato. Quando la scienza finalmente si è ripresa, i tecnici sono stati in grado di creare un profilo genetico del presunto assassino da tracce di DNA trovate su una maglietta. La genealogia genetica li ha aiutati a concentrarsi su un uomo che fino all’anno scorso non era mai stato sul radar degli investigatori.

“Rivoluziona ogni pratica dalla A alla Z”, ha affermato Pierre Duquette, ispettore capo della divisione Grandi Crimini della polizia di Longueuil. “Ci permette di dare un volto a un criminale sconosciuto.”

Longueuil ha due investigatori dedicati ai casi irrisolti, che stanno esaminando attentamente circa 30 vecchi casi, uno per uno. Se ci sono prove che potrebbero fornire un nuovo indizio, vengono inviate al laboratorio di criminalità forense del Quebec per essere rianalizzate.

“Stiamo aspettando i risultati su alcuni dossier”, ha detto Duquette. “Incrociamo le dita affinché siano buoni.”

Ma invidia il budget extra a cui Toronto ha accesso.

Il Quebec non ha un sussidio speciale per la genealogia genetica, ma se lo facesse, Duquette dice che potrebbe aiutare ad aumentare il budget del laboratorio forense in modo che possano assumere più personale ed eseguire più test.

Potrebbe anche aiutare le forze di polizia a pagare gli investigatori specializzati.

“Ciò che costa di più è l’indagine”, ha detto Duquette. “È proibitivamente costoso mantenere due dipendenti a tempo pieno ad aprire le scatole.”

L'ufficiale di polizia in uniforme posa per la macchina fotografica.
Pierre Duquette, ispettore capo della divisione Grandi Crimini della polizia di Longueuil, ha affermato che la genealogia genetica ha rivoluzionato il modo in cui la polizia affronta i casi. (Dave St-Amant/CBC)

Finora, le priorità del Quebec sembrano andare in una direzione diversa.

Nel bilancio 2022-2023, la provincia ha stanziato 10,1 milioni di dollari in cinque anni per concentrarsi su sparizioni e rapimenti. La maggior parte di quel denaro ha contribuito a creare una squadra coordinata di agenti di polizia presso la SPVM e la Sûreté du Québec.

L’idea seguì la morte di Norah e Romy Carpentierrapiti e uccisi dal padre nel luglio 2020.

Il laboratorio criminale forense del Quebec, il Laboratorio di Scienze Forensi e Medicina Legale (LSJML), ha ricevuto anche 930.000 dollari per aumentare la propria capacità di analisi del DNA.

Sebbene non esistano finanziamenti specifici per la genealogia genetica, questi soldi possono aiutare il laboratorio a “intensificare” il lavoro sui casi irrisolti, ha affermato Marie-Josée Montminy, portavoce del Ministero della Pubblica Sicurezza del Quebec.

Il laboratorio sta attualmente validando uno strumento per test genetici più avanzati, che potrebbe essere utilizzato in alcuni casi, ha affermato.

GUARDA | Come la polizia di Toronto seleziona i casi per ottenere l’analisi del DNA:

Come la polizia di Toronto sceglie i casi irrisolti a cui dare una seconda occhiata con l’analisi del DNA

Det.-Sgt. Stephen Smith del servizio di polizia di Toronto afferma che alcuni casi irrisolti saranno più facili da risolvere rispetto ad altri grazie ai progressi nelle indagini sul DNA e sulla genealogia.

Le preoccupazioni sulla privacy sono eccessive?

Il criminologo Michael Arntfield sostiene da tempo l’uso della genealogia genetica nelle attività di polizia.

Crede che alcuni dipartimenti di polizia siano riluttanti a provarlo perché richiede una partnership tra il settore pubblico e privato. Altri sono preoccupati per la privacy e aspettano di vedere come si svilupperanno i casi in tribunale.

“Questa tecnologia sta risolvendo in media un caso irrisolto alla settimana negli Stati Uniti e l’abbiamo vista utilizzata con straordinario successo in Ontario.” ha detto Arntfield, professore alla Western University “Se riesci a convincere i burocrati governativi dell’Ontario a sborsare 1,5 milioni di dollari, direi che ha superato il test dell’annusamento”.

Arntfield è un consulente per GEDmatch, uno dei più grandi database di antenati. Quando si tratta di privacy, ha affermato che il sito Web è trasparente e richiede alle persone di aderire o acconsentire all’utilizzo delle proprie informazioni nelle ricerche della polizia.

“Quindi vuoi sostenere che un assassino sessuale di minori seriale ha un interesse sulla privacy in ciò che fa il loro quattordicesimo cugino con il loro kit del DNA di casa? Buona fortuna” ha detto Arntfield. “La persona che realizza il kit del DNA a casa è responsabile della propria privacy genetica e può intraprendere qualsiasi azione desideri o meno con tali informazioni.”

In definitiva, tutto ciò che fa la genealogia genetica è fornire alla polizia una pista da seguire quando altre strade investigative si sono esaurite, ha affermato Arntfield. Una volta che la polizia ha individuato un sospetto, gli investigatori devono comunque utilizzare le tradizionali tecniche di polizia per collegare quel sospetto al crimine.

“Ecco perché la chiamo la nuova impronta digitale”, ha detto Arntfield.

Mentre sempre più forze di polizia risolvono casi irrisolti vecchi di decenni con l’aiuto della genealogia genetica, la polizia di Montreal deve ancora fare un passo avanti importante su un caso tutto suo. La mancanza di progressi – almeno pubblicamente – sta sollevando preoccupazioni sulle priorità del dipartimento di polizia di Montreal in un momento…

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