Qual è il ronzio? L’Alberta è la centrale elettrica dell’industria canadese delle api

Richard Ozero utilizza un carrello elevatore nel suo magazzino e carica fusti pieni di miele su un semirimorchio. Suo figlio usa un carrello per trasportare e organizzare i fusti più in profondità nel rimorchio.

Questo non era il piano imprenditoriale iniziale di Ozero, ma è contento di come stanno andando le cose da quando si è buttato a capofitto nell’apicoltura.

L’Alberta è la centrale elettrica del miele canadese; Ozero e la sua famiglia sono tra le centinaia di apicoltori che aiutano l’industria del miele della provincia a prosperare.

“Guardando indietro, non so come abbiamo fatto”, ha detto. “Non so se potrei farlo di nuovo, ma mi sento bene.”

Ozero è cresciuto in una fattoria vicino a Bonnyville, Alta, prima di intraprendere una carriera nei notiziari televisivi a Edmonton. Era preoccupato per la crescita di Internet e per come avrebbe influenzato l’industria e il suo futuro.

Nel 2006, lui e sua moglie Amber, che lavorava anche nei notiziari televisivi, acquistarono una fattoria nella contea di Parkland, a ovest di Edmonton. Ozero pensò che avessero bisogno di bestiame, poi si ricordò di un apicoltore commerciale che aveva delle colonie nella proprietà dei suoi genitori.

Tre barattoli di vetro pieni di miele sono disposti in fila su uno scaffale.
I prodotti Good Morning Honey sono stati spediti in tutto il Nord America e anche all’estero, ha affermato il comproprietario Richard Ozero. (Nicholas Frew/CBC)

Ha invitato l’apicoltore a mettere colonie nella sua nuova fattoria. Aiutò l’uomo a prendersi cura delle sue api, imparando lungo la strada. Il piano era forse – alla fine – acquistare una o due colonie.

Nel 2011 gli Ozero acquistarono 920 colonie.

“È come venire dalla città e comprare 500 mucche, senza sapere nulla di mucche. È un rischio piuttosto grosso”, ha detto Ozero, aggiungendo che creare un’azienda di famiglia è ciò che lo ha attratto verso questa opportunità.

Il rischio è stato ripagato: il Good Morning Honey della famiglia è cresciuto fino a raggiungere le 4.000 colonie dall’acquisto iniziale e il suo prodotto è stato spedito in tutto il Canada e anche a livello internazionale.

Secondo Statistiche canadesiil 40% di tutto il miele prodotto in Canada lo scorso anno proveniva dall’Alberta – e non aveva mai avuto un valore così alto.

Il valore del miele dell’Alberta è stato di quasi 105,6 milioni di dollari nel 2023: un nuovo record, in parte dovuto all’aumento dei prezzi. Manitoba è stato il secondo produttore più grande, con quasi 48,2 milioni di dollari di vendite di miele.

Lo scorso anno l’Alberta ha ospitato quasi 303.000 colonie di api, la maggior parte di qualsiasi provincia e quasi il 40% dell’intero stock del paese.

L’interesse per l’apicoltura è in aumento nella provincia, triplicandosi dal 2008: da 620 apicoltori a 1.950 nel 2023.

La stragrande maggioranza delle api è di proprietà di apicoltori commerciali: circa 170 apicoltori possiedono più di 290.000 colonie in Alberta, ha affermato Connie Phillips, direttore esecutivo dell’Alberta Beekeepers Commission, un’organizzazione industriale.

Il miele, ovviamente, è un prodotto agricolo molto meno redditizio del grano o della carne bovina. Nel 2022, gli agricoltori dell’Alberta hanno guadagnato più di 22 miliardi di dollari da colture, bestiame e pagamenti sociali diretti, dati delle ricevute di cassa dell’azienda agricola Spettacoli. Quell’anno, le vendite di miele ammontavano a 94,1 milioni di dollari, ovvero circa lo 0,4% del totale.

Ma il governo federale stima che le api contribuiscano con miliardi al settore agricolo attraverso l’impollinazione.

Gli apicoltori e le parti interessate del settore stanno lavorando per garantire che la popolazione di api dell’Alberta rimanga in buona salute.

L’ascesa dell’apicoltura in Alberta

I coloni europei importarono per la prima volta le api mellifere nel Nord America nel XVI secolo.

L’apicoltura nella regione oggi conosciuta come Alberta risale alla metà degli anni ’80 del XIX secolo. L’apicoltura commerciale iniziò solo all’inizio degli anni ’20.

Nel 1924, l’Alberta registrò 160 apicoltori che produssero quasi 25.000 chilogrammi di miele, mostrano i dati di StatsCan.

All’epoca, solo l’Isola del Principe Edoardo aveva meno apicoltori e produceva meno miele dell’Alberta. L’Ontario era il gigante, vantava 10.000 apicoltori e produceva più di 4,9 milioni di chilogrammi di miele. Il set di dati esclude Terranova e Labrador, NWT, Nunavut e Yukon.

L’apicoltura fiorì presto in Alberta, con il numero di apicoltori che raggiunse il picco di 11.000 nel 1946.

L’acquisizione da parte dell’Alberta dell’industria del miele del paese iniziò a metà degli anni ’60, quando per la prima volta produsse la maggior quantità di miele del Canada.

All’inizio degli anni ’70, l’Alberta aveva più colonie di api dell’Ontario, ma meno apicoltori. Nello stesso periodo, il valore del miele prodotto in Alberta iniziò a superare quello delle altre province.

C’erano molte attività di apicoltura in Oriente che si trovavano un po’ affollate, geograficamente, e si rendevano conto che c’era molto territorio nelle praterie che in realtà era un buon territorio per l’apicoltura,” ha detto Shelley Hoover, professore associato di biologia scienze presso l’Università di Lethbridge.

L’abbondanza di terreni agricoli e diverse colture, come il trifoglio – “un grande produttore di miele” – ha contribuito ad attirare gli apicoltori in Alberta, ha detto Hoover.

Anche l’Alberta, in particolare il sud, ha semi di colza ibridi, ha aggiunto. Gli agricoltori che piantano quel raccolto hanno bisogno delle api per impollinare i loro campi, quindi alcuni apicoltori affittano colonie per l’impollinazione.

“Si tratta di una forma di reddito davvero stabile per gli apicoltori”, ha affermato Hoover, aggiungendo che questi operatori potrebbero fare meno affidamento sulle condizioni meteorologiche per le loro entrate.

Oggi l’apicoltura avviene in tutta l’Alberta. Un rapporto di settore del 2022 del governo dell’Alberta afferma che la maggior parte del miele della provincia proviene dalle regioni del nord-ovest e della Pace, che comprende la città di Falher, soprannominata la capitale del miele del Canada.

La maggior parte degli apicoltori dell’Alberta si concentra sulla produzione del miele, afferma il rapporto, ma ce ne sono alcuni le cui attività si concentrano sull’impollinazione, un servizio che aiuta il settore agricolo nel suo insieme.

Un'ape impollina un fiore viola.
Il ministero federale dell’agricoltura stima che le api contribuiscano con miliardi al settore attraverso l’impollinazione delle colture. (Paul Chiasson/La stampa canadese)

Conduce Agriculture and Agri-Food Canada panoramiche statistiche annuali dell’industria del miele e delle api del paese.

Nel 2021, il ministero ha stimato che l’impollinazione delle api ha contribuito con quasi 3,2 miliardi di dollari al settore agricolo in termini di valore aggiunto del raccolto. Il contributo è salito a 7 miliardi di dollari all’anno se si tiene conto dell’impollinazione dei semi di colza ibridi.

“Questa connessione è enorme”, ha affermato Phillips, della Commissione apicoltori dell’Alberta.

Alcune colture, come i mirtilli, dipendono dalle api, ha detto Phillips. Alcuni apicoltori dell’Alberta inviano le api nel BC per impollinare i mirtilli lì.

Rifornimento delle scorte

In una mite giornata soleggiata di fine gennaio, Richard Ozero controlla alcune delle sue colonie di api situate in una sezione della sua fattoria nella contea di Parkland.

Resti di api che hanno lasciato i loro alveari per morire ricoprono la neve fresca sul terreno fuori da grandi scatole isolate. Più vicino alle scatole, le api sopravvissute a una recente ondata di freddo record si muovono in giro.

Un uomo bianco con i capelli scuri e la barba è completamente vestito.  È fuori in una limpida giornata di sole, in piedi nella neve.  Dietro di lui c'è una fila di scatole avvolte da un telo nero.
Ozero, mostrato qui accanto a molte delle sue colonie, cerca di non ispezionare le sue api durante l’inverno, ha detto. (Nicholas Frew/CBC)

“Mi ha fatto sorridere vedere le api volare in giro”, dice Ozero, che cerca di non controllare spesso le sue api durante l’inverno.

Preferisce essere “beato ignorante” per un paio di mesi, piuttosto che preoccuparsi di quante api in meno avrà a marzo, anche se è difficile reprimere l’impulso di ispezionare i suoi insetti.

Ozero si avvicina ad un’altra scatola alveare. Non ci sono api che volano intorno. Soffia attraverso un tubo – l’ingresso dell’alveare – per vedere se le api all’interno reagiscono. Niente.

“Ora non sono più così felice”, dice.

Gli apicoltori pensano costantemente a mantenere le loro api in salute e a come ricostituire le loro colonie quando le api muoiono. Le api muoiono ogni inverno e i parassiti, in particolare la varroa destructor, un acaro parassita che si nutre delle api mellifere, possono decimare le colonie.

Il cadavere di un'ape è sepolto in una piccola cella di neve.
Le api muoiono ogni inverno per cause naturali, parassiti o malattie. La protezione della salute delle colonie di api, soprattutto dal parassita dell’acaro varroa, è una delle discussioni più importanti tra gli apicoltori. (Nicholas Frew/CBC)

Dividere una colonia per creare due nuovi alveari più piccoli è un metodo di ricostruzione. Un’altra cosa è l’importazione di api da altri paesi.

Il rapporto industriale del governo provinciale suggerisce che, nel 2022, l’Alberta rappresentava circa la metà delle importazioni di api regine del Canada e circa il 40% delle colonie nucleari importate del paese – essenzialmente alveari più piccoli.

Il Canada autorizza l’importazione di api da alcuni paesi, ma le importazioni dagli Stati Uniti sono parzialmente vietate.

Negli anni ’80, il Canada chiuse completamente i suoi confini alle api statunitensi, temendo che portassero parassiti e virus. Le restrizioni sono state allentate nel 2004 per consentire l’importazione di api regine, ma l’importazione di api da imballaggio – api operaie e una regina accoppiata – è ancora vietata.

Hoover, dell’Università di Lethbridge, ha descritto il divieto come “uno dei maggiori problemi politici” per l’industria.

La Canadian Food Inspection Agency sta conducendo una valutazione del rischio sui pacchi di api provenienti dagli Stati Uniti, che dovrebbe essere completata ad aprile, ha detto a CBC News un portavoce di Agriculture and Agri-Food Canada.

I pacchi comportano un rischio maggiore di introduzione di malattie perché vengono spediti con il contenuto dei loro alveari e non possono essere ispezionati individualmente, ha detto il portavoce. Se nessuna condizione di importazione può proteggere la popolazione di api canadese dai rischi segnalati, la CFIA non rilascerà permessi di importazione.

Di conseguenza, alcuni apicoltori dell’Alberta si affidano ad api da imballaggio provenienti dall’emisfero australe che hanno già terminato il loro ciclo produttivo, rendendo gli alveari meno efficienti. Importare api da imballaggio dagli Stati Uniti sarebbe più conveniente e tempestivo, ha affermato Phillips, della Alberta Beekeepers Commission.

“La nostra stagione, soprattutto (in Alberta), è incredibilmente breve”, ha detto.

“Avere pacchetti disponibili a febbraio, marzo e all’inizio di aprile è fondamentale affinché gli apicoltori possano accumularsi, produrre miele, avere abbastanza api per l’impollinazione, rafforzare le colonie più deboli: tutte queste cose.”

Barbara Sorenson, che gestisce True North Apiary con suo figlio a Calmar, a circa 50 chilometri a sud-ovest di Edmonton, evita del tutto le importazioni.

Per quasi un decennio hanno innestato api regine – una tecnica comune che consente agli apicoltori di produrre più regine – per rendere le loro colonie autosostenibili.

“Abbiamo imparato da soli come farlo ed entrambi abbiamo scoperto di essere abbastanza bravi, quindi abbiamo continuato così”, ha detto Sorenson. “Da allora non abbiamo mai comprato un altro pacchetto.”

L’istruzione è fondamentale

Hoover, dell’Università di Lethbridge, esorta gli aspiranti apicoltori a istruirsi a fondo e ad assicurarsi di comprendere le sfumature della cura delle api in Alberta.

“Hanno davvero bisogno di trovare mentori locali e capire che le api mellifere sono una specie introdotta”, ha detto Hoover.

Un apicoltore solleva una lastra da uno dei loro alveari per ispezionare gli insetti.
Gli aspiranti apicoltori dovrebbero trovare mentori locali, che possano insegnare loro come prendersi cura delle api in Alberta, ha affermato Shelley Hoover, apicoltore e professore associato di scienze biologiche presso l’Università di Lethbridge. (Inserito da Amber Ozero)

Tracey Smith, un’apicoltrice della contea di Strathcona, appena fuori Edmonton, è tra gli apicoltori dell’Alberta che sostengono il progetto.

Nel 2013, Smith ha iniziato a insegnare le parti relative al marketing del miele nei seminari ospitati dal governo provinciale. Alla fine degli anni 2010, ha tenuto seminari di apicoltura e durante la pandemia di COVID-19 ha offerto corsi online.

Organizzare workshop – raccogliere registrazioni, allestire luoghi e catering e sviluppare contenuti – è molto lavoro, ha detto Smith, ma le piace insegnare.

“È importante imparare dagli apicoltori della zona, che lo fanno, perché sono loro che conoscono… i tempi delle stagioni, come costruire le popolazioni”, ha detto.

“Tutto dipende dalle condizioni ambientali locali, quindi se stai cercando di imparare l’apicoltura da un video di YouTube di qualcuno in Florida, non ti aiuterà molto.”

Richard Ozero utilizza un carrello elevatore nel suo magazzino e carica fusti pieni di miele su un semirimorchio. Suo figlio usa un carrello per trasportare e organizzare i fusti più in profondità nel rimorchio. Questo non era il piano imprenditoriale iniziale di Ozero, ma è contento di come stanno andando le cose da quando si…

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