Un frate funge da sussurro sull’etica dell’IA per il Vaticano e l’Italia

Prima dell’alba, Paolo Benanti è salito sul campanile del suo monastero del XVI secolo, ha ammirato l’alba sulle rovine del foro romano e ha riflettuto su un mondo in continuo mutamento.

“È stata una meravigliosa meditazione su ciò che sta accadendo dentro”, ha detto, uscendo in strada con indosso la sua veste da frate. “E anche fuori.”

C’è molto da fare per Padre Benanti, il quale, in quanto esperto di etica dell’intelligenza artificiale sia del Vaticano che del governo italiano, trascorre le sue giornate pensando allo Spirito Santo e ai fantasmi nelle macchine.

Nelle ultime settimane, il professore di etica, ordinato prete e autoproclamato geek, si è unito a Bill Gates in un incontro con il primo ministro Giorgia Meloni, ha presieduto una commissione che cerca di salvare i media italiani dalle firme di Chat GBT e dall’oblio generale dell’IA, e ha incontrato Funzionari vaticani per promuovere l’obiettivo di Papa Francesco di proteggere i vulnerabili dall’imminente tempesta tecnologica.

In una conferenza organizzata dagli antichi Cavalieri di Malta ordine, ha detto ad una folla di ambasciatori che “è necessaria una governance globale, altrimenti il ​​rischio è il collasso sociale”, e ha parlato della Chiamata Romauno sforzo del Vaticano, del governo italiano, della Silicon Valley e delle Nazioni Unite che ha contribuito a organizzare per salvaguardare un mondo nuovo e coraggioso che contiene tali chatbot.

Autore di numerosi libri (“Homo Faber: The Techno-Human Condition”) e di una presenza fissa nei panel internazionali sull’intelligenza artificiale, padre Benanti, 50 anni, è professore alla Gregoriana, l’Harvard delle pontificie università di Roma, dove insegna teologia morale, etica e un corso intitolato “La caduta di Babele: le sfide del digitale, dei social network e dell’intelligenza artificiale”.

Per una chiesa e un paese che cercano di sfruttare e sopravvivere all’imminente rivoluzione dell’intelligenza artificiale, il suo compito è fornire consigli da una prospettiva etica e spirituale. Condivide le sue intuizioni con Papa Francesco, che nel suo messaggio annuale per la Giornata mondiale della pace del 1° gennaio ha chiesto un trattato globale per garantire lo sviluppo etico e l’uso dell’intelligenza artificiale per prevenire un mondo privo di misericordia umana, dove imperscrutabili algoritmi decidono chi è concesso asilo, chi ottiene un mutuo, o chi, sul campo di battaglia, vive o muore.

Queste preoccupazioni riflettono quelle di padre Benanti, che non crede nella capacità dell’industria di autoregolamentarsi e pensa che alcune regole della strada siano necessarie in un mondo in cui falsi profondi e disinformazione possono erodere la democrazia.

È preoccupato che i padroni degli universi dell’intelligenza artificiale stiano sviluppando sistemi in grado di espandere gli abissi di disuguaglianza. Teme che la transizione all’intelligenza artificiale sarà così brusca che interi campi professionali saranno lasciati a fare lavori umili, o a niente, privando le persone della dignità e scatenando ondate di “disperazione”. Ciò, ha affermato, solleva enormi interrogativi sulla ridistribuzione della ricchezza in un universo dominato dall’intelligenza artificiale.

Ma vede anche il potenziale dell’intelligenza artificiale

Per l’Italia, con una delle popolazioni più anziane e in calo al mondo, padre Benanti sta riflettendo attentamente su come l’intelligenza artificiale possa mantenere a galla la produttività. E applica continuamente la sua prospettiva su cosa significhi essere vivi e umani, quando le macchine sembrano più vive e umane. “Questa è una questione spirituale”, ha detto.

Dopo la meditazione mattutina, padre Benanti andava al lavoro, con l’orlo dei jeans che spuntava sotto la veste nera. Oltrepassò la colonna Traiana del II secolo e con cautela entrò in una delle strade più trafficate di Roma alle strisce pedonali.

“Questa è la città peggiore per le auto a guida autonoma”, ha detto. “È troppo complicato. Forse in Arizona.

Il suo ufficio alla Gregoriana è decorato con stampe incorniciate delle sue fotografie di strada – immagini di romani squattrinati che fumano sigarette, una coppia annoiata che preferisce i cellulari al loro bambino – e immagini di lui e Papa Francesco che si stringono la mano. La sua vocazione religiosa, ha spiegato, è venuta dopo quella scientifica.

Nato a Roma, suo padre lavorava come ingegnere meccanico e sua madre insegnava scienze al liceo. Crescendo, amava “Il Signore degli Anelli” e Dungeons and Dragons, ma non era un estraneo ai giochi, poiché era anche un boy scout che collezionava distintivi di fotografia, navigazione e cucina.

Quando il suo gruppo di dodicenni visitò Roma per fare beneficenza, incontrò mons. Vincenzo Paglia, che allora era parroco, ma che, come lui, avrebbe continuato a lavorare per il governo italiano – come membro della commissione nazionale sull’invecchiamento – e per il Vaticano. Ora il cardinale Paglia è il superiore di padre Benanti nella chiesa Pontificia Accademia per la Vitache ha il compito di confrontarsi su come promuovere l’etica della vita della Chiesa in mezzo agli sconvolgimenti bioetici e tecnologici.

Più o meno nel periodo in cui padre Benanti incontrò per la prima volta monsignor Paglia, uno zio gli regalò per Natale un computer di casa della Texas Instruments. Ha cercato di riprogettarlo per giocare ai videogiochi. “Non ha mai funzionato”, ha detto.

Frequentava un liceo che privilegiava i classici – per dimostrare la sua credibilità nell’antichità, esplose, mentre andava al lavoro, con l’inizio dell’Odissea in greco antico – e un insegnante di filosofia pensava che avrebbe avuto un futuro riflettendo sul significato delle cose. Ma il funzionamento delle cose esercitava un’attrazione maggiore e lui conseguì una laurea in ingegneria presso l’Università La Sapienza di Roma. Non era abbastanza.

“Ho iniziato a sentire che mancava qualcosa”, ha detto, spiegando che avanzando nello studente di ingegneria ha cancellato il fascino mistico che le macchine avevano in lui. “Ho semplicemente rotto la magia.”

Nel 1999 la sua allora fidanzata pensò che avesse bisogno di più Dio nella sua vita. Si recarono in una chiesa francescana a Massa Martana in Umbria, dove il suo piano funzionò troppo bene perché poi lui si rese conto di aver bisogno di uno spazio sacro dove “non smettere di mettere in discussione la vita”.

Entro la fine dell’anno lasciò la sua ragazza e si unì all’ordine francescano, con costernazione dei suoi genitori, che gli chiesero se stesse compensando eccessivamente una brutta rottura.

Lasciò Roma per studiare ad Assisi, la casa di San Francesco, e nel decennio successivo prese i voti perpetui come frate, fu ordinato sacerdote e difese la sua tesi sul miglioramento umano e i cyborg. Ha ottenuto il suo lavoro alla Gregoriana e infine come responsabile dell’etica informatica del Vaticano.

«È convocato da molte istituzioni», ha detto il cardinale Gianfranco Ravasi, che dirigeva il dicastero della cultura del Vaticano, dove padre Benanti era consigliere scientifico.

Nel 2017, il cardinale Ravasi ha organizzato un evento presso l’ambasciata italiana presso la Santa Sede in cui padre Benanti ha tenuto un discorso sull’etica dell’intelligenza artificiale. I funzionari Microsoft presenti sono rimasti colpiti e hanno chiesto di rimanere in contatto. Nello stesso anno, il governo italiano gli ha chiesto di contribuire ai documenti politici sull’IA e l’anno successivo ha fatto domanda con successo per far parte della commissione per lo sviluppo di una strategia nazionale sull’IA.

Poi nel 2018 si è riavvicinato all’attuale cardinale Paglia, uno dei preferiti di Francesco, e gli ha detto “guarda, qualcosa di grosso si sta muovendo”. Poco dopo, i contatti di padre Benanti presso Microsoft gli hanno chiesto di aiutarlo a organizzare un incontro tra Francis e il presidente di Microsoft, Brad Smith.

Padre Benanti, nell’ambito della delegazione vaticana, ha tradotto i termini tecnici durante l’incontro del 2019. Francis, ha detto, all’inizio non si era reso conto di ciò che realmente faceva Microsoft, ma gli è piaciuto che il signor Smith abbia tirato fuori dalla tasca uno dei discorsi del Papa sui social media e abbia mostrato al pontefice le preoccupazioni che il dirigente aziendale aveva evidenziato e condiviso.

Francis – che secondo padre Benanti è diventato più esperto di intelligenza artificiale, soprattutto dopo l’immagine del papa che sfoggia un Piumino bianco progettato dall’intelligenza artificiale è diventato virale, poi è diventato più animato. Al Papa piaceva quando la discussione verteva meno sulla tecnologia, ha detto padre Benanti, e più su “cosa può fare” per proteggere i più vulnerabili.

Il mese scorso, padre Benanti, che ha affermato di non ricevere alcun pagamento da Microsoft, ha partecipato a un incontro tra Gates, cofondatore dell’azienda, e Meloni, preoccupata per l’impatto dell’intelligenza artificiale sulla forza lavoro. “Deve governare un paese”, ha detto.

Ora è stata nominata Padre Benanti per sostituire il capo della commissione AI sui media italiani che la scontentava.

“L’obbedienza all’autorità è uno dei voti”, ha detto padre Benanti mentre giocherellava con i nodi sulla cintura di cordoncino della sua veste, a significare la promessa di obbedienza, povertà e castità del suo ordine francescano.

Quella commissione sta studiando come tutelare gli scrittori italiani. Padre Benanti ritiene che le società di intelligenza artificiale dovrebbero essere ritenute responsabili per l’utilizzo di fonti protette da copyright per addestrare i propri chatbot, anche se teme che sia difficile da dimostrare perché le società sono “scatole nere”.

Ma quel mistero ha anche, per Padre Benanti, ancora una volta impregnato di magia la tecnologia, anche se di tipo oscuro. In questo senso, non era così nuovo, ha detto, sostenendo che come le trivelle degli antichi romani si rivolgevano al volo degli uccelli per orientarsi, l’intelligenza artificiale, con la sua enorme comprensione dei nostri dati fisici, emotivi e preferenziali, potrebbe essere i nuovi oracoli, determinare le decisioni e sostituire Dio con falsi idoli.

“È qualcosa di vecchio che probabilmente pensiamo di aver lasciato alle spalle”, ha detto il frate, “ma che sta tornando”.

Prima dell’alba, Paolo Benanti è salito sul campanile del suo monastero del XVI secolo, ha ammirato l’alba sulle rovine del foro romano e ha riflettuto su un mondo in continuo mutamento. “È stata una meravigliosa meditazione su ciò che sta accadendo dentro”, ha detto, uscendo in strada con indosso la sua veste da frate. “E…

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